Breve Biografía de Rutherford

Si has llegado aquí será porque has buscado páginas en español, (o en España), así que probablemente el inglés te venga cuesta arriba. Si no es así, para más información, mira la página dedicada a Rutherford en la web de la Fundación Nobel, y lee también el texto de William H. Cropper citado más abajo, que se puede encontrar en las bibliotecas de varias universidades españolas. Puedes encontrar muchísima más información en la página de John Campbell, que también ha escrito un libro sobre su neocelandés favorito, todo en inglés. Para más información en español, vea la página en Wikipedia.

Ernest (Lord) Rutherford (1871 – 1937)

Retrato de Lord Rutherford (38Kb)Lord Rutherford nació en Nelson, Nueva Zelanda, el 30 de agosto de 1871, y se educó en Canterbury College, Christchurch (Nueva Zelanda), y la Universidad de Cambridge (Inglaterra). Tenía cátedras en la Universidad McGill en Montreal, Canadá (1898 – 1907), en la Universidad de Manchester, Inglaterra (1907 – 1919), y en Cambridge, donde fue director del laboratorio Cavendish a partir de 1919. Fue condecorado en 1914, y nombrado primer Barón Rutherford de Nelson en 1931. Murió el 19 de octubre de 1937 y sus cenizas están enterradas en la abadía de Westminster.

Tuvo una profunda influencia en el desarrollo de la física en los últimos cien años, y de él se ha dicho que era el padre de la física nuclear. Contribuyó sustancialmente en el entendimiento de la desintegración radioactiva, identificando la partícula alfa como un átomo de helio, por lo que recibió el Premio Nobel de Química en 1908 (quizás algo irónico porque según cuenta Bill Bryson en su "Una Breve Historia de Casi Todo", pero citando a William H. Cropper "Great Physicists: The Life and Times of Leading Physicists from Galileo to Hawking", tenía un cierto desprecio hacia cualquier ciencia que no fuera la Física, atribuyéndole la frase "Toda ciencia o es Física o es coleccionar sellos").

Quizás su contribución más importante a las físicas fue su investigación sobre la dispersión de rayos alfa, y la naturaleza de la estructura interna del átomo que causa esta dispersión. Esta investigación le condujo a su concepto del núcleo. Según él, prácticamente toda la masa del átomo, y al mismo tiempo toda su carga positiva están concentradas en un pequeñísimo espacio en el centro.

Durante su último año en Manchester descubrió que los núcleos de ciertos elementos ligeros como nitrógeno podrían desintegrarse mediante el impacto de partículas alfa de alguna fuente radioactiva, y durante este proceso se emiten protones. Más tarde se demostró que el nitrógeno en este proceso se transforma en un isótopo de oxígeno, así que Rutherford era el primero en transmutar, deliberadamente, un elemento en otro, por una reacción nuclear.

Puedes ver un pequeño vídeo (de 3'28") de su laboratorio en Manchester, junto con una explicación de su experimento. También verás y escucharás a Rutherford hablando. El comentario esta en inglés.

Otro vídeo, de 3'15", esta vez en español, explica la historia del "descubrimiento" del átomo, y la contribución de Rutherford en ello.


Trevor Noland